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Stella

(Questo articolo tratta delle stelle dal punto di vista astronomico. Vedi Stella per il comune della provincia di Savona)

Per aspera ad astra - (detto latino; lett.: Solo attraverso le asperità si possono raggiungere le stelle)

Una stella è una sfera di plasma in equilibrio idrostatico che genera energia nel suo interno attraverso dei processi di fusione nucleare. L'energia che viene prodotta viene irradiata nello spazio sotto forma di onde elettromagnetiche e neutrini.

Il Sole è generalmente preso in considerazione come il prototipo di stella (non perché sia in qualche modo particolare, ma perché si tratta della stella più vicina e quindi più studiata), e la maggior parte delle caratteristiche delle altre stelle sono di solito espresse in unità solari. Per esempio, la massa del sole è:

Ms = 1.99 × 1030 kg.

Le masse di tutte le altre stelle sono espresse in Ms, e vanno da 0,07 Ms per le pi piccole fino a 40-50 Ms per quelle pi grandi, anche se il limite superiore molto incerto.

Table of contents
1 Popolazione stellare dell'Universo
2 Evoluzione stellare
3 Classificazione stellare
4 Nomi delle stelle
5 Link corelati

Popolazione stellare dell'Universo

La stella pi vicina alla Terra, a parte il Sole, la Proxima Centauri, che si trova a 40.000 miliardi di chilometri di distanza. La luce emessa da Proxima Centauri impiega 4,2 anni a raggiungerci (vedi anno luce). Se si intraprendesse un viaggio verso Proxima Centauri a bordo del TGV, il treno francese che detiene il record per la sua categoria di 515 chilometri all'ora, occorrerebbero quasi 9 milioni di anni per arrivare.

Gli astronomi stimano che esistano almeno 70.000 miliardi di miliardi di stelle (7 × 1022) nell'Universo conosciuto. Esse sono raggruppate in galassie, ognuna delle quali contiene da qualche miliardo a qualche centinaio di miliardi di stelle ed ben separata dalle altre.

Molte stelle sono legate gravitazionalmente ad altre stelle, formando stelle doppie.

Le stelle hannno dimensioni che vanno dalle microscopiche stella di neutroni (in effetti un cadavere stellare), di appena qualche decina di chilometri, fino a supergiganti come la Stella Polare e Betelgeuse, la qule ha un diametro 1000 volte superiore a quello del Sole, ovvero un miliardo e mezzo di chilometri.

Evoluzione stellare

L'evoluzione stellare il processo con il quale le stelle si formano, si modificano e muoiono.

La maggior parte delle stelle hanno un'età compresa tra 1 e 10 miliardi di anni. Alcune potrebbero anche essere vecchie quasi 13,7 miliardi di anni, che l'età stimata dell'Universo (vedi la teoria del Big Bang e l'evoluzione stellare). Alcune sono invece molto giovani, perché nuove stelle continuano a formarsi in tutto l'Universo.

Le stelle passano circa il 90% della loro vita fondendo idrogeno per produrre elio in reazioni che avvengono nel loro nucleo ad alta temperatura e pressione. Quando le stelle che si trovano sulla sequenza principale esauriscono la loro riserva di idrogeno, i loro strati più esterni si espandono fino a trasformare la stella in una gigante rossa. A volte il nucleo della stella viene compresso a sufficienza da questo processo perché inizi la fusione dell'elio, e in questo caso la stella si contrae. Le stelle più grandi riescono a fondere anche gli elementi più pesanti fino a produrre ferro.

Nelle stelle più piccole gli strati esterni vengono persi nello spazio lasciando il nucleo scoperto, che non possiede abbastanza massa per continuare altre reazioni di fusione nucleare. La stella diventa così una nana bianca. Prima di disperdersi nello spazio, il materiale proveniente dagli strati esterni della stella rimane visibile per un po', formando una nebulosa planetaria.

Nelle stelle più grandi la fusione continua fino a che il collasso del nucleo non finisce, provocando un'esplosione della stella, che a volte lascia una stella di neutroni o un buco nero. Una tale esplosione è detta supernova. Durante le esplosioni di supernova si ha la nucleosintesi degli elementi pi pesanti del ferro, che assorbe energia.

Per i dettagli della produzione di energia nelle stelle, vedi l'articolo sulla nucleosintesi stellare.

Classificazione stellare

La classificazione delle stelle va da quelle del tipo O (più grandi e luminose) a quelle del tipo M, che sono di solito grandi appena da permettere che abbia inizio la fusione dell'idrogeno. Tutte i tipi di stella classificati sono (in ordine decrescente di temperatura): O, B, A, F, G, K, M. Ogni tipo ulteriormente suddiviso in dieci sottoclassi, da 0 a 9. Per esempio, il tipo A pi caldo l'A9, che molto simile al B0.

Le stelle pi comuni sono quelle piccole e rosse, di tipo M. Stelle grandi e luminose, come le O e B, sono molto rare, ma visibili a grandi distanze.

Il sole è una stella di tipo G2, che statisticamente è molto vicina alla media delle stelle osservate finora. La maggior parte delle stelle cadono nella cosiddetta sequenza principale del diagramma H-R, una descrizione delle stelle basata sulla loro magnitudine assoluta e sul loro tipo spettrale (che dipende dalla temperatura).

Per maggiori dettagli vedi l'articolo sulla classificazione stellare.

Nomi delle stelle

La maggior parte delle stelle sono identificate da numeri di catalogo; solo una piccola parte di esse ha un nome vero e proprio. I nomi possono essere sia nomi tradizionali (la maggior parte dei quali provenienti dall'Arabo), oppure essere designati secondo Flamsteed o Bayer. La sola organizzazione riconosciuta dalla comunità scientifica che può dare nomi alle stelle è l'Unione Astronomica Internazionale. Alcune società private permettono di scegliere un nome per una certa stella, ma questo non è riconosciuto dalla comunità scientifica.

Per maggiori dettagli vedi l'articolo sulla nomenclatura delle stelle.

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